La Historia de los Rover de Marte: Marsnik, Spirit, Opportunity y Curiosity

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Fuente: http://tecnoblogueando.blogspot.com.es/2014/01/misiones-en-marte_5.html

Marte ha sido explorado de cerca por numerosos robots desde la década de los 70. Sin embargo, por aquel entonces la tecnología no estaba suficientemente avanzada para obtener resultados gratificantes y la mayoría de las misiones fracasaron. En consecuencia, la exploración de este planeta deceleró significativamente.

Todo cambio en los últimos 20 años, con el cambio de milenio, la NASA fue capaz de enviar a Marte bastantes Rovers que nos han permitido conocer un poco mejor el pasado y presente de este planeta. Aunque los Estados Unidos no han sido los únicos en enviar sus robots al planeta rojo, los datos recogidos por estos han sido los más valiosos ya que nos han permitido conocer datos como la composición de la atmósfera de Marte, la composición de sus rocas, y lo más importante seguramente, la existencia de agua.

La URSS envió en 1971 dos rovers, Mars 2 y Mars 3 también llamadas Marsnik, que fracasaron. Ambos contaban con dos rovers idénticos de 4,5 kg de masa. El Mars 2 tuvo un fallo al abrir los paracaídas que frenaban el aterrizaje lo que produjo que este se convirtiera en el primer objeto fabricado por el hombre en chocar contra Marte, obviamente no funcionó. Por otro lado el Mars 3, su hermano gemelo tuvo un poco más de suerte y consiguió aterrizar suavemente. Sin embargo, tras 15 segundos, las comunicaciones se cortaron por razones desconocidas, aunque lo más probable es que desaparecieran debido a la tormenta de arena en la cual se encontraba metido. En este periodo de tiempo el Mars 3  pudo enviar una imagen borrosa de lo que parece ser el horizonte.

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Mars 2 [Fuente: Agencia Espacial Rusa]

Posteriores Rovers han sido el Beagle enviada por la Agencia Espacial Europea y otros como el Mars Pathfinder en 1997 enviado por los Estados Unidos. Sin embargo, los más importantes en la actualidad que se tratarán más a fondo son el Spirit (2003), Opportunity (2003) y Curiosity (2011).

El Spirit salió de la Tierra en Junio de 2003 y llegó a Marte sano y salvo el 4 de Enero de 2004. Por otro lado, el Opportunity salió de la Tierra el 7 de Julio de 2003 y llegó a Marte el 25 de Enero de 2004. Ambos estaban construidos de la misma forma, solo que se enviaron a posiciones distintas de Marte. Su objetivo principal era analizar las rocas de la superficie, así como determinar y buscar procesos geológicos determinados además de buscar rocas sedimentarias o señales de actividad hidrotermal o de algún tipo de precipitación. Para ello, estaban capacitados de recoger rocas y fundirlas, de esta forma, podrían descubrir la composición de las rocas en función de las distintas alturas a las que se encontraban. Estos datos ayudarían a descubrir el pasado geológico de Marte que podría ayudar a demostrar si en alguna de estas capas existieron rocas sedimentarias que podrían indicar la existencia de agua en un pasado.

Además, estos robots son de gran importancia en la historia de Marte ya que han conseguido sobrevivir una gran cantidad de años sin detenerse. El Spirit continuó en activo hasta 2009, fecha en la cual se atascó cortando las comunicaciones en 2010. Por su lado, al Opportunity se le ha sacado mucho mayor rendimiento ya que hoy en día sigue en activo y ya ha cubierto más de 40 km (en Septiembre de 2016). Entre algunas de los descubrimientos más importantes de este segundo robot encontramos el primer asteroide descubierto por el hombre en Marte. Irónicamente, este fue encontrado en una planicie totalmente desierta en la que el rover se encontraba en busca de rocas propias de Marte. Además también este robot ha sido capaz de explorar el cráter Victoria donde aterrizó así como el cráter Endeavour que fue descrito como el segundo posible lugar de aterrizaje del Opportunity. Uno se puede llegar a preguntar cómo pueden aguantar tanto tiempo en activo, ¿acaso no se le acaban las baterías? La realidad es que no, al estar propulsados por placas solares tienen energía casi ilimitada. El único problema que podría existir es que estas se ensuciasen por culpa del polvo y la arena de Marte. De hecho, las placas solares se ensucian, pero otro de los descubrimientos de estos últimos rovers han demostrado lo que ya se pensaba, la existencia de torbellinos que movían el aire y limpiaban las partículas de polvo. El Spirit fue capaz de fotografiar estos torbellinos explicando su longevidad.

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Spirit Fuente: NASA

Por último encontramos el Curiosity, lanzado el 26 de Noviembre del 2011 y aterrizó en el cráter Gale el 6 de Agosto de 2012. Lleva ya más de 14 km recorridos (en Septiembre de 2016) y su misión es la de acercarse lo más posible a Mount Sharp, una montaña cercana a la zona de aterrizaje de aproximadamente 5,5 km de altura. Es en este lugar donde se encontraron pruebas suficientes de la existencia de agua fluyendo en Marte. Este rover ha ido subiendo la montaña recogiendo pruebas tanto del aire como de las rocas de esta zona de Marte. Al contrario que sus predecesores, este rover tiene un método diferente del análisis de las rocas, en vez de recoger las muestras, realiza taladros en la superficie mediante lásers y analizan los gases que son expulsados. De esta forma son capaces de analizar las rocas de una forma más eficaz, así como de rocas que se encuentran a mayor profundidad. El Curiosity ha tenido que superar grandes barreras en su ascenso del monte, por ejemplo, en una ocasión, al pasar por una zona de rocas sujetas a la superficie (que aparentemente tiene forma de dientes debido a la erosión del aire y agua) que produjeron rajas y agujeros en las ruedas delanteras. En consecuencia, para preservar la estructura, el Curiosity continúa su camino de espaldas, ya que las ruedas traseras se encuentran en mejores condiciones. Otros problemas que ha superado han sido dunas y tormentas de arena, pero todavía no le han conseguido parar.

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Imagen del Curiosity con Mount Sharp de fondo. Fuente: NASA

La NASA sigue con el envió de rovers y la exploración de Marte, el próximo está programado para 2020, aquí dejo el post donde trato este tema y el futuro del hombre en Marte.

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